Onderzoekers van de Mayo Clinic hebben een nieuwe biomarker ontdekt voor hersen– en ruggenmergontstekingen. Hiermee is het mogelijk om sneller een diagnose te kunnen stellen en behandeling in te zetten. Het resultaat is gepubliceerd in het tijdschrift JAMA Neurology

Ontdekte biomarker is een antilichaam

In de ruggenmergvloeistof en het bloedserum van patiënten met de neurologische aandoening auto-immune meningo-encefalitis ontdekten de onderzoekers de biomarker, een antilichaam. Antilichamen komen voor in het immuunsysteem en bestrijden infecties, bacteriën en ook kankercellen. Sommige mensen hebben een aangetast immuunsysteem waardoor de antilichamen ook gezonde cellen bestrijden. Dan wordt er gesproken van een auto-immuunziekte.

Bij mensen met auto-immune meningo-encefalitis valt het lichaam de zenuwcellen aan. Dit zorgt voor ontstekingen in de hersens en de hersenvliezen. Een symptoom waar deze patiënten veel last van hebben is hoofdpijn. Het gaat samen met zeer ernstige neurologische bevindingen. Aangetaste cellen die in de ruggenmergvloeistof worden gevonden, kunnen wijzen op andere hersenziektes of kanker rondom het brein.

Volgens Lennon is er tot nu toe geen bewijs dat het antilichaam zelf ontstekingen in de hersens en hersenvliezen veroorzaakt. Maar het is een onderdeel van een agressiever deel in het immuunsysteem, die cytotoxische T-cellen worden genoemd. Deze bestrijden geïnfecteerde cellen in het lichaam.

Betere prognose voor patiënten

Lennon en haar onderzoeksteam verwachten dat met de biomarker de prognose voor patiënten enorm zal verbeteren, omdat het stellen van diagnoses en behandelen van de ziekte sneller gaat.
Bij 103 patiënten is de biomarker nu al gevonden, en ongeveer een derde bleek kanker te hebben in een afgelegen deel in het lichaam, die niet eerder herkend was. Het team vermoedt dat kankercellen en het zenuwstelsel hetzelfde mechanisme gebruiken in de communicatie. Bij een aangetast immuunsysteem valt deze niet alleen geïnfecteerde cellen in het lichaam aan, maar ook goede cellen. In dit proces wordt er schade toegebracht aan het zenuwstelsel.

Bron: Mayo Clinic