Iedereen heeft weleens te maken met kleine stressmomenten. Leiden ze echter tot aanhoudende negatieve emoties, dan kunnen ze op de langere termijn ernstige gevolgen hebben. Dat blijkt uit onderzoek van the National Institute on Aging en the National Institutes of Health.

Stress loslaten

Voor het onderzoek, dat onlangs is verschenen in het tijdschrift Psychological Science, wilden de wetenschappers bestuderen in hoeverre het nuttig is om stress te laten gaan en niet te lang in negatieve gevoelens te blijven hangen. Hiervoor analyseerden ze gegevens afkomstig van the United States National Longitudinal Study of Health and Well-being.

Aan het begin van de studie werden alle deelnemers gevraagd om acht dagen lang een enquête in te vullen waarmee zij hun dagelijkse emotionele staat konden aangeven. Ook moesten ze laten zien hoe vaak zij de afgelopen vierentwintig uur last hadden gehad van nervositeit, eenzaamheid, angst, woede en frustratie. Ten slotte moesten ze deze emoties aan een oorzaak te koppelen en nadenken over welke dagelijkse stressfactoren hiertoe hadden aangezet.

Risico op gezondheidsproblemen

Tien jaar na de enquête werden alle deelnemers nog eens benaderd met de vraag in hoeverre zij de afgelopen tijd last hadden van klachten die hun dagelijks leven beïnvloedden en of een chronische ziekte hadden ontwikkeld.

Uiteindelijk ontdekten de wetenschappers dat de mensen die het lastig vonden om negatieve emoties als gevolg van dagelijkse frustraties los te laten, meer risico liepen om later gezondheidsproblemen te ontwikkelen. Dit verband bleek onafhankelijk van geslacht, opleidingsniveau en iemands algemene gezondheid.

Verklaringen

De wetenschappers stellen dat hoewel de meeste mensen bij risicovolle stressfactoren aan grote dingen denken, zoals het overlijden van een geliefde, de resultaten van de studie laten zien dat ook kleine frustraties, zoals een vervelende collega, tot gezondheidsrisico’s kunnen leiden.

Voor de verklaring van de resultaten wijst het team op het feit dat aanhoudende negatieve emoties het stress-systeem onder constante druk kunnen zetten. Het gevolg is dat het lichaam zwakker wordt en vatbaarder voor het ontwikkelen van ziekten. Daarnaast zouden negatieve stemmingen tot schadelijk gedrag kunnen leiden, die op de langere termijn gezondheidsproblemen met zich meebrengen.

De onderzoekers concluderen dat mensen hun negatieve emoties het beste zo snel mogelijk weer zouden moeten loslaten om hun gezondheid op de langere termijn te waarborgen. Hoewel dit niet altijd even makkelijk gaat, is het zeker het proberen waard.