Mensen die kampen met het restless legs syndroom (RLS) hebben mogelijk te maken met veranderingen in het hersengebied dat zintuiglijke informatie verwerkt. Dit blijkt uit onderzoek gepubliceerd in de onlineversie van Neurology®, het medische tijdschrift van de American Academy of Neurology.

Het onderzoek betrof 28 mensen met hevige restless legs-symptomen die de aandoening gemiddeld 13 jaar hadden. Zij werden vergeleken met 51 mensen van dezelfde leeftijd zonder de aandoening. Iedere deelnemer kreeg een hersenscan met MRI.

Zintuiglijk systeem

RLS is een aandoening die zorgt voor onaangename gevoelens in de benen en een onstuitbare drang ze te bewegen. De symptomen komen veelal ‘s avonds en ‘s nachts voor en kunnen hierdoor het vermogen om te slapen beïnvloeden. In sommige gevallen kan beweging de symptomen verlichten, daarnaast kunnen ijzersupplementen worden voorgeschreven als er sprake is van een ijzertekort. Voor de ernstige gevallen bestaan medicijnen, maar deze kunnen serieuze bijwerkingen geven als ze te lang worden ingenomen.

“Ons onderzoek, dat als eerste de veranderingen in het zintuigelijk systeem bij het restless legs syndroom laat zien, vond aanwijzingen voor structurele veranderingen in de somatosensorische cortex van de hersenen, het gebied waar sensaties worden verwerkt”, vertelt Byeong-Yeul Lee, auteur van de studie en PhD-student aan de University of Minnesota. “Het is mogelijk dat deze symptomen verband houden met de pathologische veranderingen in dit deel van de hersenen.”

Reageren op veranderingen

De somatosensorische cortex van de hersenen maakt deel uit van het somatosensorische systeem. Dit systeem bestaat uit zenuwen en zenuwbanen die reageren op veranderingen in het lichaam en daarbuiten. Het zorgt ervoor dat een persoon aanraking, temperatuur, pijn, beweging en positie waarneemt.

De onderzoekers ontdekten dat RLS-patiënten een 7,5%-afname in de gemiddelde dikte van het hersenweefsel in dit hersengebied hadden in vergelijking met gezonde deelnemers. Ze zagen ook een aanzienlijke afname in het breingedeelte waar zenuwvezels de ene kant van het brein met de andere verbinden.

Nieuw aandachtsgebied

Lee: “Deze structurele veranderingen vormen nog meer bewijs dat restless legs syndroom-symptomen voortkomen uit unieke hersenveranderingen. Met deze info is er een nieuw aandachtsgebied om het syndroom te begrijpen en mogelijk nieuwe therapieën te ontwikkelen.”

Lee benadrukt dat hoewel de studie een mogelijk verband aantoont tussen symptomen en de hersengebieden die sensorische informatie verwerken, het ook mogelijk is dat de symptomen gekoppeld kunnen worden aan een verminderde functie in andere delen van het sensorische systeem.