Vermoeidheid, concentratieverlies, prikkelbaarheid en geheugenproblemen, maar ook hoge bloeddruk, hartkloppingen, depressieve klachten en burn-out. Apneu (ademstilstand tijdens de slaap) is een serieuze aandoening die in ernstige gevallen gevaarlijk en zelfs levensbedreigend kan zijn. Een tijdige diagnose is dus van groot belang.

De vage symptomen van apneu

Toch hebben volgens Piet Heijn van Mechelen, voorzitter van de Nederlandse Apneuvereniging, tussen de 350.000 en 400.000 Nederlanders slaapapneu zonder het te weten. En dat is wat hem betreft meteen ook een van de grootste problemen. Volgens van Mechelen lopen veel apneupatiënten, vooral mannen, jarenlang met vage klachten rond. Ze zijn vermoeid, voelen zich niet lekker, hebben last van een kort lontje, hun relatie loopt niet goed of ze hebben problemen op het werk.

Het probleem van de diagnose

Maar de meeste mannen bagatelliseren hun problemen en ontkennen dat er iets aan de hand is. Als ze al naar de dokter gaan, is het omdat hun vrouw hen stuurt. “Ik heb niets, mijn vrouw maakt zich zorgen” is een veelgehoorde uitspraak. De huisartsen op hun beurt denken niet direct aan slaapproblemen of -apneu, maar eerder aan een burn-out of depressie. Ze schrijven antidepressiva voor of slaapmiddelen, waar vaak spierverslappers inzitten, waardoor de apneuklachten nog erger worden.

Langetermijnklachten bij apneu-patiënten

Uiteindelijk ontwikkelen veel patiënten met apneu vanwege het jarenlange zuurstoftekort ernstige lichamelijke klachten. Hun insuline- en hormoonhuishouding raakt verstoord, ze krijgen hypertensie, diabetes, hartklachten of ontwikkelen obesitas. Wat op den duur weer kan leiden tot relatieproblemen en zelfs arbeidsongeschiktheid. Zolang de slaapapneu niet is gediagnosticeerd, worden alleen de bijkomende medische problemen aangepakt.

Succesvolle behandeling is mogelijk

En toch is apneu heel goed te behandelen. Er zijn verschillende, succesvolle behandelmethoden die ervoor zorgen dat de luchtwegen openblijven; van een masker met luchtpomp en een speciale beugel, tot positietraining, waarbij mensen leren op hun zij te slapen. Maar voorkomen is beter dan genezen, daarom is en blijft een vroege diagnose het meest belangrijk.