Heb jij ook altijd last van een energiedip in de middag? Helemaal niet vreemd. Volgens wetenschappers van de Swinburne University of Technology heeft dit te maken met het beloningscentrum van de hersenen. Die blijkt het minst actief rond 14.00.

De resultaten van het onderzoek zijn onlangs gepubliceerd in het Journal of Neuroscience.

Beloningen ontvangen

Het beloningscentrum is het gedeelte van de hersenen dat actief wordt wanneer we een “beloning” ontvangen. Dit kan een chocolaatje zijn, financiële bonus of compliment. De onderzoekers van de SUT gingen ervan uit dat de activiteit van dit centrum wisselt gedurende de dag. Ook veronderstelden ze dat deze variaties konden worden voorspeld.

Beloningen voorspellen

De wetenschappers kwamen tot deze hypothesen omdat het bioritme verantwoordelijk is voor het beloningscentrum. Dit ritme bestaat uit een kleine groep cellen dat het zogenoemde circadiaan ritme reguleert. Het houdt in dat onze gedragingen, mentale en fysieke processen zijn afgestemd op een cyclus van 24 uur.

Het gebied dat de onderzoekers hebben bestudeerd heet de putamen, een gedeelte van de voorhersenen. Onderzoek bij apen heeft aangetoond dat het beloningscentrum erg actief is wanneer onverwacht een beloning wordt ontvangen en het minst actief is wanneer een beloning wordt verwacht, maar niet wordt verkregen.

Taken

Voor het onderzoek nodigden de wetenschappers 15 jonge en gezonde mannen uit. Hen werd gevraagd om aan verschillende taken deel te nemen. Deze vonden plaats om 10 uur, 14.00 en 19.00. Aan het einde van iedere taak ontvingen ze een beloning.

Tijdens de experimenten werd de breinactiviteit gemeten via een functionele MRI. Uiteindelijk werd zo ontdekt dat activering in de linkerputamen, het beloningscentrum dat is gelokaliseerd in het midden van de voorhersenen, consistent op zijn laagst was rond 14.00.

Energiedip verklaard

Volgens de wetenschappers toont dit aan dat het beloningscentrum een beloning verwacht in de vroege middag en ‘’verrast’’ is wanneer deze in de ochtend of avond wordt verkregen. Doordat we in de middag beloningen verwachten maar deze niet ontvangen, ontstaat de energiedip.

Waarom het brein op sommige tijden meer beloningen verwacht dan op andere tijden, heeft te maken met het bioritme.

Implicaties voor aandoeningen

Volgens de wetenschappers zet de studie aan tot meer onderzoek. De resultaten kunnen namelijk gevolgen hebben voor aandoeningen waarvan de symptomen gedurende de dag kunnen veranderen. Voorbeelden zijn slaapstoornissen, depressies, bipolaire stoornissen en verslavingen.