Heb je in het verleden hoofdletsel opgelopen na bijvoorbeeld een valpartij? Dan zou je weleens een verhoogd risico kunnen hebben op Alzheimer. Dat concludeert een team van onderzoekers onder leiding van Jesse Fann, professor aan de University of Washington School of Medicine. Zij analyseerden gegevens van ruim 2,8 miljoen Denen. De resultaten uit het onderzoek staan in The Lancet Psychiatry.

Eenmalig traumatisch hersenletsel

Volgens Fann hebben mensen die ooit hersenletsel hebben opgelopen meer kans op dementie op latere leeftijd dan mensen die nooit met letsel te maken hebben gehad. Voor hen geldt dat het algehele risico op dementie 24% hoger ligt. Bij eenmalig ernstig letsel ligt het percentage op 35% en bij licht letsel op 17% procent. “Voor ons kwam het als een verrassing dat zelfs bij eenmalig licht letsel het risico op dementie aanzienlijk hoger ligt”, vertelt Fann.

Hoe vaker letsel, hoe hoger het risico

Het risico op dementie lag zelfs nog hoger als iemand vaker hersenletsel had opgelopen. 33% bij twee of drie keer, 61% bij vier keer en 183% bij vijf keer of vaker.
Daarnaast merkte het team op dat letsel oplopen als twintiger het risico op dementie als vijftiger verhoogt met 60%. En is er ook best een groot verschil in risico tussen mannen en vrouwen. Daar waar het bij vrouwen uitkomt op 19%, is dit bij mannen 30%.

Gedragsverandering

Fann: “Het is wel goed om te benadrukken dat onze bevindingen niet voor iedereen gelden die hoofdletsel oplopen. Dat is zeker het geval voor diegenen die eenmalig met letsel te maken krijgen.” Maar hij hoopt dat mensen inzien dat er een risico aanwezig is en dat het oplopen van hoofdletsel wordt voorkomen. Verder zegt Fann dat mensen met een hoofdletselverleden ook andere risicofactoren van dementie goed in het achterhoofd houden. Dan heeft hij het over factoren als alcohol- en tabaksgebruik, obesitas, hypertensie, diabetes, en depressie.

Voor hersenletselpatiënten met aanhoudende cognitieve klachten heeft hij overigens ook een tip. Er zijn namelijk verschillende revalidatieprogramma’s specifiek gericht op het verbeteren van de cognitieve vaardigheden na hoofdletsel.

Opletten met kinderen

De onderzoekers hopen in de toekomst beter te begrijpen welke personen het meeste risico lopen op dementie. Tot slot willen ze nog aan ouders meegeven kinderen goed in de gaten te houden. Co-onderzoeker Jakob Christensen (Aarhus University Hospital) zegt dat ernstig letsel bij hen vaker voorkomt, vooral als ze aan contactsport doen. Christensen: “Als een kind tijdens het sporten letsel oploopt is het belangrijk om goed de protocollen te volgen. Dat betekent allereerst dat het kind niet doorgaat met sporten en vervolgens goed onderzocht en behandeld wordt.”