Onderzoekers van het UZ Gent, onder leiding van prof. dr. Debby Laukens en prof. dr. Martine De Vos, hebben een medicijn ontwikkeld en getest dat de vorming van littekenweefsel in de darmen effectief bestrijdt. Voor patiënten met de ziekte van Crohn betekent dat een belangrijke doorbraak omdat zij vaak problemen krijgen met littekenweefsel in de darmen. “Voor het onderdrukken van dit proces, ook wel darmfibrose genoemd, bestonden tot nu toe geen medicijnen”, zegt dr. Tom Holvoet, hoofdonderzoeker van de studie. “Tot nu toe was een operatie de enige oplossing. Het medicijn dat wij hebben getest, legt de vorming van het weefsel stil en zal operaties minder nodig maken.”

Structurele schade door darmfibrose

Darmfibrose komt frequent voor bij patiënten met de ziekte van Crohn en (in mindere mate) bij patiënten met colitis ulcerosa, twee chronische darmontstekingsziekten. Met medicatie probeert men de darmontstekingen te onderdrukken en dat gaat gepaard met de constante productie van bind- en littekenweefsel. Dr. Holvoet: “Die weefsels maken de wand van de darmen dikker en verstard. De darmen worden bijgevolg nauwer en de passage van stoelgang kan sterk bemoeilijkt worden. De schade is structureel en de enige oplossing tot nu toe is een operatie waarbij het aangetaste deel van de darm verwijderd wordt. In zeven op de tien gevallen duikt het probleem later trouwens opnieuw op en moet de patiënt een tweede keer onder het mes.”

Cellen in rust

Onderzoekers zijn al lang op zoek naar behandelingen tegen darmfibrose. Het team van prof. dr. Laukens en prof. dr. De Vos is er nu in geslaagd om een medicijn te vinden dat darmfibrose voorkomt en dat bestaande fibrose gedeeltelijk terugschroeft. “Wij hebben daarvoor in weefselfragmenten cellen opgespoord die een belangrijke rol spelen bij de productie van bindweefsel. Die cellen worden dankzij het nieuwe medicijn in een normale, rustende toestand gebracht. Dat wil zeggen dat ze hun helende taak bij ontstekingen nog steeds vervullen, maar geen littekenweefsel meer vormen.”

Medicijn klinisch testen

De volgende stap in het onderzoek zijn uitgebreide klinische studies om het medicijn verder uit te testen. “We zien nu al dat het medicijn enkel lokaal in de darm werkzaam is en we verwachten weinig bijwerkingen. Dat stemt ons zeer hoopvol. Het kan weliswaar nog verschillende jaren duren voordat het nieuwe geneesmiddel beschikbaar is”, besluit dr. Holvoet.

Bron: UZ Gent