Willem Brethouwer heeft een missie: bewustwording over zijn ziekte, alvleesklierkanker, verspreiden via zijn vlogs. Voor de Maag Lever Darm Stichting doet Willem per video verslag van zijn behandeling, zijn ups en zijn downs.

Alvleesklierkanker

Puffend en zwetend kijkt Willem (60) naar zijn telefoon, de camera op selfie-stand. Zijn vierkante brillenglazen zijn beslagen. Achter hem kleurt het weiland, in Willems woonplaats Leusden, felgroen in een sterke septemberzon. “Nou, dat is even kicken! Zondagmorgen, hardgelopen, dik vijf kilometer, ik voel me heel goed,” hijgt Willem. “Ik was natuurlijk heel benieuwd: hoe voel ik mij na de chemo? Maar ik heb het volgens mij nog beter gedaan dan vorige week, dus ik ga met een big smile de zondag in.”

Het is zijn eerste vlog voor de Maag Lever Darm Stichting over zijn ziekte, alvleesklierkanker. Dat Willem in september nog zou vloggen, laat staan hardlopen, had na zijn diagnose in mei onmogelijk geleken. Als Willem met hevige jeuk over z’n hele lijf en witte ontlasting – het resultaat van galstuwing – de medische wereld van tests en onderzoeken betreedt, wordt vlug duidelijk dat hij een tumor heeft in de kop van zijn alvleesklier. Een operatie is geen optie: zijn lever is beschadigd, een hoge bloeddruk in de leverpoortader maakt een operatie nabij zijn alvleesklier te gevaarlijk. Patiënten als hij hebben vaak een levensverwachting van enkele maanden, zo niet weken.

Vechtmodus

“Na zo’n diagnose zit je natuurlijk wel een paar uur in zak en as, samen met je familie,” vertelt Willem. “Maar daarna ging ik direct in de vechtmodus, ik ging gelijk in oplossingen denken.” Het typeert de positiviteit die zo natuurlijk komt voor Willem. Hij vraagt een second opinion aan. HPB-chirurg Marc Besselink (AMC) erkent dat het er ernstig uitziet. “Dit wordt niet makkelijk, maar we moeten een stout plan verzinnen,” vertelt Besselink aan Willem. “Ik zal die woorden nooit vergeten,” zegt Willem. Waarom Besselink wel kans zag voor Willem? “Nederland loopt sowieso voorop op het gebied van alvleesklierkanker,” vertelt Besselink. “Maar wij zagen toch wat kansen: we kenden de operatie goed, we werkten niet in de buurt van de leverpoortader en Willem was in een geweldige conditie. Hij kon wel tegen een stootje.” Dat Willem tegen een stootje kon, was ook nodig. Zowel Besselink als Willem beamen dat het een zware operatie was: zijn halve alvleesklier, zijn twaalfvingerige darm, zijn galblaas en zijn galweg werden verwijderd.

Vlogs

Als aanvulling op de operatie krijgt Willem een chemokuur. In zijn vlogs maakt hij het niet mooier dan het is. Hij filmt de euforie na succesvol te hebben gerend, maar ook hoe hij rillend op de bank zit, diabetes krijgt (wat bij ongeveer 15% van dergelijke patiënten voorkomt, aldus Besselink), gewicht verliest, en zijn conditie ziet verminderen. Het is voor Willem belangrijk om ook dit te laten zien. “Ik zie het als mijn missie om mensen te vertellen over mijn ziekte, en de werelden van arts en patiënt dichter bij elkaar te brengen,” zegt Willem. Besselink volgt de vlogs op de voet. “Voor mij als behandelend arts is het bijzonder om te zien,” vertelt hij. “Ik zie patiënten vaak vóór de chemo, en wanneer ze halverwege zijn. Bovendien willen patiënten nog wel eens mooi weer spelen over hoe het met ze gaat. Maar nu zie ik hoe het in de tussentijd gaat: de mooie dingen, maar ook hoe het soms slecht gaat, dingen waar patiënten mee kunnen worstelen. Dat vind ik ontzettend waardevol.”

Missie voortzetten

Op 15 maart krijgt Willem zijn laatste chemo, daarna pakt hij zijn oude leven weer op: lekker veel werken aan zijn eigen bedrijf, en trainen voor de Nijmeegse Vierdaagse. “Maar ik blijf vloggen,” vertelt Willem. “Ik wil laten zien hoe het leven na kanker eruit ziet. Ik wil mijn missie voortzetten: ik ben een echte verhalenverteller, ik wil dat anderen inspiratie putten uit mijn verhalen en van mij leren.”