Zowel lichamelijke als mentale stress is slecht voor de gezondheid. Laatstgenoemde kan druppelsgewijs leiden tot bloedvaatvernauwingen met op de lange termijn hart- en vaatziekten tot gevolg. Nou blijkt uit nieuw onderzoek dat wat mentale stress betreft, vooral het vrouwenhart kwetsbaar is. Dit geldt nog meer voor vrouwen die al met hart- en vaatziekten kampen.

Volgens de wetenschappers van Rollins School of Public Health komen de bloedvaten van vrouwen onder grotere druk te staan bij stress. Dit in vergelijking met mannen. De resultaten staan in het wetenschappelijk tijdschrift Arteriosclerosis, Thrombosis and Vascular Biology.

Verminderde bloedstroom

Zo’n 700 patiënten met slagaderverkalking werden onderzocht. Slagaderverkalking kan voorkomen in alle slagaders in het lichaam. Het ontstaat door verdikking van de vaatwand (een plaque). Hierdoor wordt de doorgang voor de bloedstroom steeds nauwer. Hoe nauwer een slagader raakt, des te moeilijker kan er bloed naar het achterliggende weefsel stromen. Bij alle patiënten werd een stresstest afgenomen om te achterhalen of dit leidde tot verminderde bloedstroom (myocardiale ischemie).

Vernauwing in kleine bloedvaten

Over het algemeen was bij ongeveer 15 procent sprake van verminderde bloedstroom. Zowel bij vrouwen als mannen kwam dit even vaak voor, maar de oorzaken verschilden. Vrouwen hadden vaker vernauwingen in de kleine bloedvaten terwijl stress bij mannen zorgde voor hoge bloeddruk en verhoogde hartslag. Deze verschillen zijn volgens onderzoeker Viola Vaccarino niet ongewoon. Van vrouwen is namelijk bekend dat zij kwetsbaarder zijn voor vernauwingen in de allerkleinste bloedvaten (microvasculaire dysfunctie). “De bloedvaten in die slagaders kunnen beschadigd zijn, waardoor het de bloedstroom vermindert. Je zou kunnen stellen dat deze vaten niet ontspannen.”

Wat kun je doen?

Microvasculaire dysfunctie uit zich niet altijd in symptomen dus kan het lastig zijn om hier goed tegen op te treden. Het is in ieder geval belangrijk om regelmatig te bewegen en voldoende te ontspannen. Vaccarino: “Daar waar mentale stress zorgt voor verdere vernauwing van bloedvaten, helpt lichaamsbeweging om ze weer te verwijden.”

Omgaan met stress

Hoewel dit onderzoek alleen gericht was op vrouwen met vaatziekten, willen de wetenschappers toch een boodschap meegeven aan alle vrouwen. “Ga op zoek naar manieren om van je stress af te komen en probeer dit vast te houden. Hiervoor kan het allereerst nodig zijn om jezelf voorop te stellen. Vrouwen zijn veelal geneigd anderen voorop te stellen, terwijl ze misschien wel meer ontspanning nodig hebben.”