Jongvolwassenen met milde gehoorproblemen vertonen veranderingen in hun breinactiviteit die normaliter pas op oudere leeftijd worden gezien. Dat stellen onderzoekers van de Ohio State University in het tijdschrift eNeuro.

Simpele en complexe boodschappen

Aan de studie namen in totaal 35 deelnemers tussen de 18 en 41 jaar deel. Allen ondergingen zij een MRI-scan waarbij zij naar verschillende zinnen luisterden.

Gedurende het experiment werd hun breinactiviteit gemeten en met elkaar vergeleken. Het team focuste zich hierbij op het feit dat mensen zowel boodschappen met een simpele als complexe structuur moesten verwerken.

Milde gehoorbeperkingen

Uiteindelijk kwamen de wetenschappers tot de ontdekking dat sommige deelnemers subtiele gehoorbeperkingen hadden en de boodschappen op een andere manier verwerkten dan hun leeftijdsgenoten. Bovendien bleek hun breinactiviteit op die van oudere luisteraars te lijken.

Rechter- en linkerhelft hersenen

Meer specifiek bleken gezonde jongvolwassenen zonder gehoorproblemen enkel de linkerhelft van de hersenen te gebruiken om de gehoorde informatie te verwerken. De deelnemers met milde gehoorbeperkingen lieten echter zowel activiteit in de linker- als rechterhelft zien. Dit is een situatie die normaal gesproken enkel bij vijftigplussers wordt gezien.

Volgens de wetenschappers gebruiken gezonde jongvolwassenen normaliter enkel de linkerhelft van de hersenen wanneer zij talen proberen te begrijpen. Wanneer mensen ouder worden, beginnen zij echter ook de rechterhelft te betrekken. De reden hiervoor is dat zij meer moeite moeten doen om de gehoorde taal te verwerken.

Gevolgen voor toekomst?

De resultaten van deze studie laten echter zien dat jongvolwassenen met milde gehoorproblemen ook al dit fenomeen laten zien, stellen de wetenschappers. Hun hersenen weten blijkbaar dat de waarneming van geluid niet is wat het zou moeten zijn, waardoor het rechterdeel het linkerdeel begint te aan te vullen.

De onderzoekers zeggen dat het lastig is om te voorspellen hoe dit de jongvolwassenen in de toekomst zal beïnvloeden, maar er bestaat een kans dat hun gehoorproblemen zullen verergeren. Mogelijk moeten zij zoveel moeite in het luisteren steken dat zij hun cognitieve bronnen uitputten. Dit heeft een negatief effect op hun denken en geheugen, met potentieel dementie tot gevolg.

Het team adviseert jongvolwassenen dan ook om goed voor hun gehoor te zorgen en blootstelling aan risicovolle omgevingen te vermijden.